elderlyは何歳?

 我が国の厚生労働省は「高齢者(elderly people)」を65歳と定義し、総務省も「推計人口」等の統計資料で65歳以上を「高齢者」としています。

 今日は、英単語のelderlyを取り上げます。今から約30年も『ライトハウス英和辞典』(研究社)の第2版の改訂準備作業をしていた1988年頃の話です。当時、英語のelderlyという単語のゲラに《60歳前後》という注記が入っていたんです。これに対して、私たちの編集委員のMary Althaus教授(津田塾大学)から、「30年前であれば、60歳はelderlyであっただろうが、現在はもう10歳~20歳は年上を言う言葉であろう」というご指摘がありました。私たちの編集顧問の故・

▲編集顧問故・ボリンジャー博士

ボリンジャー博士(Dwight Bolinger)に確認をとったところ、面白いエピソードを伺うことができました。平均寿命が65歳の時なら、60歳がelderlyとしてよいだろうが、現在の実態はそうではない。博士が71歳のとき、夜ジョギングしていたところ、警察官に呼び止められたというのです。おそらくは誰かに追いかけられていると心配に思って、この警察官は“elderly gentleman running”に対して、驚きを表したのでしょう。old と呼んだのでは失礼だろうから、丁寧にelderlyと呼ばれたのだろうが、71歳で“elderly”の範疇に入ると知って、ちょっと驚いた、とおっしゃっておられました。結論的には、アルトハウス先生のご指摘に同意され、”You are as young as you feel.”だから、特定の年齢は明記しないほうがよい、とのアドバイスをいただきました。当時、松江北高のALTだったジェーン・ハンフリーさん(オーストラリア出身)も当時、個人的意見としながらも、70歳プラスと思う、と述べられました。現ALTのエドワード先生と今日この話題を話していて、「自分は75歳以上くらいだと思う」との意見です。 “It is considered more polite to use elderly instead of old when describing a person : an elderly gentleman” (Cambridge Academic Content Dictionary)ということで、「しばしばoldに対する遠回しな語として用いられる」(『ライトハウス英和辞典』)としておきました。以上は、今から30年前の実態でした。世界保健機関WHOでは、60~74歳を年長者elderly75歳以上を老年者aged、と区別しているようです。『ライトハウス英和辞典』(第6版)をお持ちの方は、私の書いたold/elderly/aged「類義語」欄をご覧ください。

 さて、あれからずいぶん時が経ちました。現在、アメリカでは、この問題はやっかいなようで、ニューヨークタイムズ紙が69歳の女性をelderlyと呼んでいます。別のアメリカ新聞は70歳をelderlyと呼んでいます。71歳の女性をelderlyと書いたところ、「あり得ない」という読者からの抗議の投稿があったそうです。ある読者は「自分は70歳だが、elderlyと感じることは絶対にない。elderlyは、少なくとも80歳以上、いや95歳もあり得るだろう」と述べました。どうやら20世紀前半にはold に対する婉曲語としてelderlyは受け入れられていたのですが、現在ではthe deaf the disabledなどと同じように、politically correctでないと受け止められているふしさえあります。elderlyには弱々しく、依存しているという含蓄が感じられるというのです。ウィズダム英和辞典』(第三版、三省堂、2013年)「もともとはoldの丁寧語であったが、現在では失礼な表現とされる場合もある」と、グランドセンチュリー英和辞典』(第4版、三省堂、2017年)「しばしば遠回しにいう時にoldの代わりに用いられるが、失礼な言い方だと考える人も多い」と記述しているのは、ここら辺を踏まえての観察と思われます。時代と共に英語が変容していく好例です。❤❤❤

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